新视野号探测器近距离飞过冥王星

来源:中国科学报点击数:995发布时间:2015-07-16

这个信息是短暂而甜蜜的:冥王星任务继续存在。美国东部时间7月14日晚间,美国宇航局(NASA)接到了一个新视野号探测器往家里发的一条信息,这一信号代表着探测器在飞越冥王星的过程中挺了过来。在当天的早些时候,NASA的科学家刚刚庆祝了新视野号探测器以最近的路径飞越了冥王星,但由于探测器有将近24个小时无法与地球通讯,因此项目团队只能假设一切都在按计划进行着。

根据科学家的计算,新视野号探测器与冥王星系统的碎片发生一次灾难性碰撞的几率是非常小的——不到1比10000,但在与这架挚爱的探测器恢复联系之前,人们依然经历了焦急的等待。

美国东部时间7月14日20点53分,信号来了——NASA的“深空网络”位于西班牙的一台射电望远镜首先锁定了新视野号探测器的信号。这一信息是在4.5小时之前由新视野号探测器发送的,主要包含了探测器的健康信息,并由马里兰州约翰斯·霍普金斯大学应用物理实验室(APL)的项目管理人员快速进行了评估。

20点58分,该项目主管Alice Bowman认为这些信息已经足够了。“我们有一个健康的探测器。”她说,“我们从冥王星出站。”

至此,人类已经完成了最初的太阳系探测。随着新视野号探测器在历经9年半的飞行后抵达冥王星,标志着对太阳系“第三区”(即由数千冰冻天体构成的柯伊伯带)的第一次探测顺利完成。尽管在2006年,冥王星被降级至一颗矮行星,但作为柯伊伯带最大的一颗天体,科学界一直对它怀有浓厚的兴趣。

而就在当天上午,在NASA新视野号项目的运行中心APL,随着时钟的指针指向7点49分,数百名科学家、友人和家人大声欢呼并拥抱在一起,很多人都禁不住流下了眼泪。这一刻标志着新视野号探测器成功飞越了冥王星最接近点。而此时,在距离地球47亿公里的地方,新视野号探测器正在距离冥王星表面12500公里的轨道上继续前进。

在飞离冥王星系前,“新视野”号的任务是收集尽可能多的数据信息,这些数据全部传回地球需要16个月的时间。近距离飞掠冥王星后,“新视野”号还将继续前行,进入太阳系边缘神秘的柯伊伯带,那里可能隐藏着数以千计的冰冻岩石小天体。如果一切顺利,“新视野”号将成为人类第一个探索柯伊伯带的深空探测器。

冥王星曾被看作太阳系第九大行星。但国际天文学联合会于2006年对大行星重新定义,冥王星被“开除”而降级为矮行星。冥王星体积很小且与地球相距遥远,人们对它知之甚少。

新视野号探测器于2006年1月17日发射升空,主要目的是对冥王星、冥卫一等柯伊伯带天体进行考察,它是第一艘飞掠冥王星的探测器。该探测器将成为人类有史以来最快速的人造飞行物体,它飞越月亮绕地球轨道不到9个小时,到达木星引力区只用了13个月

《中国科学报》 (2015-07-16 第2版 国际)